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住在地球隔壁的金星上发现生命迹象

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住在地球隔壁的金星上发现生命迹象
当地时间14日下午,卡迪夫大学的简·格里夫斯教授领导的天文学家小组宣布,他们在金星的云层中发现了磷化氢。

磷化氢是一种有毒气体,它的存在证明了,金星上可能有厌氧生物。

金星表面的平均温度约为464摄氏度,无法维持生命。但是,其高空环境的气温条件相对温和。

该研究14日发表在《自然天文学》杂志上。科学家称,目前尚无法得知磷化氢来源,但这揭示了一种可能性——金星上可能存在生命。这或许也将再次激发人类对金星的探索。

什么是磷化氢?

据悉,磷化氢是人类探测外星生命时的生物标记之一,是一种无色、剧毒、有鱼腥臭味的气体。在地球上,磷化氢与生命有关,一般存在于企鹅等动物的肠道,或是沼泽等缺氧环境中,是厌氧生物代谢活动的副产物。

据路透社报道,研究团队在夏威夷莫纳克亚天文台用James Clerk



Maxwell望远镜发现磷化氢后,再次用位于智利的Atacama大毫米/亚毫米阵列(ALMA)射电望远镜对其进行确认。由于磷化氢具有独特的吸收线(absorption
line),这些射电望远镜能够对其进行分辨。

科学家在金星大气中发现的磷化氢含量大约为亿分之二。研究主要作者、英国卡迪夫大学天文学家简·格雷夫斯(Jane Greaves)说,研究人员检查了磷化氢潜在的非生物来源,如火山活动、陨石、闪电和各种类型的化学反应,但没有一个可行。

麻省理工学院分子天体物理学家、研究合作者克拉拉·索萨·席尔瓦(Clara Sousa-Silva)表示:就我们目前对金星的了解而言,磷化氢最合理的解释就是有生命存在,虽然这听起来有些难以置信。

但索萨·席尔瓦也强调,将磷化氢的发现解释为有生命迹象,应该是无法给出其他解释情况下的最终解释。她认为证实这项研究很重要,因为这不仅意味着地球并不孤单,也意味着生命在宇宙中具有一定普遍性,银河系一定还有星球居住着其他生命体。

金星适宜生存吗?



为何金星存在生命的可能性引起了极高的关注?这可能是因为,当人们考虑探寻太阳系中的外星生命时,金星向来不会被排在首位。

金星以爱与美之神维纳斯为名,是天空中最美丽的天体之一。金星也是距离地球最近的行星,大小、质量、体积、到太阳的距离均与地球相似。但近距离观察下,金星就显得没那么可爱了。

英国广播公司(BBC)称,和地球相比,金星简直是炼狱。由于金星大气层中超过96%都是二氧化碳,金星表面的大气压力是地球的92倍。失控的温室效应也让金星成为太阳系中最热的行星,表面温度超过400摄氏度,就像个烤炉。

此前,人类并非没有尝试过探索金星,但恶劣的条件让探索变得十分困难。过去,已有十几艘宇宙飞船飞往金星,但着陆的飞船往往在几分钟内就会融化。这也是为何近几十年,科学家已经转向其他行星寻找生命迹象,通常是火星和木卫二、土卫二等卫星。

不过,金星大气层中,也藏着一片相对适宜生存的区域。在距离金星表面50公里以上的大气层,温度只有30度左右,气压也与地球表面相似。因此早在53年前,著名天体物理学家卡尔·萨根和哈罗德·莫罗维茨就提出,如果金星上存在生命,可能就存在于那片区域。

尽管金星云层中约含90%的硫酸,地球上的微生物无法在这种酸度中存活,但研究团队认为,可能存在能够忍受极端酸性的微生物。格里夫斯称,微生物在大气中可以接触到阳光和水,但它们需要某种未知的机制来防止酸腐蚀。



是时候考虑金星了

对于这项研究,不少科学家都很兴奋。有人不禁提出:一直以来,人类是否忽视了这颗最像地球的行星?

美国航天局(NASA)局长吉姆·布里登斯廷就在推特上表示,这项发现是迄今为止研究外星生命最重要的进展,他写道:是时候优先考虑金星了。 据悉,NASA目前正在考虑的任务之一就是向金星发射大气探测器,可能会在10年后执行。

但也有不少科学家仍持谨慎态度,反驳称磷化氢并不是生命存在的有力证据,也不能排除磷化氢的非生物来源。论文研究团队也认为,这项研究只是提出了可能性,对金星的进一步探索不可或缺。

欧洲航天局金星快车勘探任务领军人物,牛津大学科林·威尔逊(Colin Wilson)博士认为,该研究将激发对金星的新一轮研究。尽管探索金星很有意义,但他指出,金星云层中存在生命仍然不太可能,人们应该会发现产生磷化氢的某种化学反应。

《华盛顿邮报》也指出,此前不少研究都声称发现了外星生命的痕迹,比如火星的大气层中曾检测到甲烷,但在进一步调查中,这都被证明可以通过非生物过程得到解释。迄今为止,还没有在任何地方发现外星生命。



已有科学家为此提出假设。康奈尔大学天文学系主任乔纳森·兰尼尔(Jonathan

Lunine)认为,除了金星上有自己的微生物,还有一种可能性是,微生物是在地球或火星(如果火星上有生命的话)对金星的撞击中,从岩石物质中被释放出来,这种撞击在太阳系早期较为常见。

另一种可能性则较为扫兴:金星上的磷化氢可能来自太空探测器的污染。20世纪70至80年代,前苏联和美国的多个探测器曾降落在金星表面。

兰尼尔认为,金星仍掌握着我们一直在寻找的答案:行星气候是怎样从宜居变为地狱的?如果太阳越来越亮,地球气候的命运将如何?如果事实证明金星真的有自己的原生生物群,这也将彻底改变人类对行星宜居的看法,宇宙中还有多少奇异的地方可能会是生命的宜居之地?

幸运的是,金星就在隔壁。索萨-席尔瓦说:所以我们真的可以去看看。









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